Met een vijfde plek in de ‘overall ranking’ en de nummer één-positie in vijf categorieën in de verkiezing Foodbedrijf van het Jaar, bewijst Unilever haar meerwaarde voor de Nederlandse retailers. Andersom ziet het concern deze echter ook. “We willen meer naar ‘creëren in de wij-vorm’. Zodat we met gezondere en betere producten – voor mens én planeet – gezamenlijk nog meer impact kunnen maken.”

Als innovatiemachine is Unilever een belangrijke speler in alle categorieën in de supermarkt. “We zijn groot”, verklaart Fred van Beek, vice president sales Retail & Out of Home, nuchter. “Juist daardoor heeft datgene wat we doen echt impact. En die impact creëer je met de beste innovaties.” 

Het levensmiddelenconcern investeert dan ook veel in het ontwikkelen van premium producten die meerwaarde hebben voor zowel de consument als de aarde, zegt hij. “En deze waardering van onze handelspartners is voor ons een hele mooie erkenning.”

Relevant en duurzaam
Alle innovaties die Unilever op de markt brengt, zijn automatisch gelinkt aan de duurzaamheidsdoelstellingen van het levensmiddelenconcern, aldus Van Beek. “De milieu-impact van de wereldwijde voedselketen verminderen, mensen helpen over te stappen op gezondere voeding en zorgen voor duurzame verpakkingen. Enerzijds omdat we als marktleider onze verantwoordelijkheid nemen, anderzijds omdat een duurzaam geproduceerd product perfect aansluit op de huidige consumentenbehoefte. Met een ‘future fit-‘portfolio focussen we daarom op zowel relevantie als sustainability.” 

Of het nu gaat om maaltijdpakketten, wasmiddel of shampoo… een product moet relevant zijn, wil men er meer voor betalen, aldus Van Beek. “En voor de huidige consument staat relevantie gelijk aan gemak, gezond en duurzaam.”

Meer groenten, minder vlees
Een goed voorbeeld van dit future fit-portfolio vormen de Knorr Wereldgerechten. “Veel Nederlanders willen wel meer groenten eten, maar in de praktijk lukt dit niet altijd. Met maaltijdpakketten uit inspirerende, nieuwe wereldkeukens, maken we het makkelijker en leuker om die dagelijks aanbevolen hoeveelheid groente toch te halen.” 

Bij het verkleinen van de milieu-impact, speelt minder vlees eten een belangrijke rol. Daarom deelt Unilever onder meer het Unox-assortiment op in drie pijlers: beter, minder en geen. “Uiteindelijk willen we in de Unox-producten uitkomen op een 50/50 balans van dierlijke versus plantaardige eiwitten. Op dit moment is 42 procent van de Unox-soepen vegetarisch en we werken er hard aan om dit naar zestig procent te brengen. Zo maken we het de consument heel makkelijk om af en toe geen vlees te eten.”

Minder plastic
Een belangrijk aandachtspunt bij het verduurzamen van al haar divisies, is het verminderen van plastic. “Als er een kwalitatief goed alternatief beschikbaar is, gebruiken we helemaal geen plastic. Je moet dan natuurlijk wel kijken naar de milieu-impact van het alternatief; die mag niet hoger zijn. Daarnaast verbeteren we de wijze waarop productverpakkingen worden ontworpen, met als doel nieuwe plastic verpakkingen binnen een circulair systeem te houden.” 

Tegen 2025 moet de hoeveelheid nieuw plastic die Unilever in verpakkingen gebruikt gehalveerd zijn, aldus Van Beek. “Met een absolute reductie van ruim 100.000 ton plastic en het inzetten van gerecycled of hernieuwbaar plastic. Bovendien zorgen we ervoor dat honderd procent van onze plastic verpakkingen volledig herbruikbaar, recyclebaar of composteerbaar is.”

De ‘plastic-lens’
Unilever kijkt bij alle innovaties door de ‘plastic-lens’”, zegt Van Beek. “Dit zie je al terug bij ons merk Love Beauty and Planet (LBP), waarbij we naast de traditionele vloeibare shampoo de shampoo bar hebben geïntroduceerd. Daarnaast zijn de flessen van LBP gemaakt van 100 procent gerecycled plastic en zijn ze na gebruik ook weer recyclebaar.”

Pukka-thee heeft de coating van de papieren envelopjes aangepast, gaat Van Beek verder. “Daardoor kunnen nu zowel de doos als de envelopjes mee in de papier-recyclestroom. Lipton is overgegaan op biologisch afbreekbaar plastic (PLA). Door deze inspanningen mogen de theezakjes van Pukka en Lipton in de loop van 2021 bij het gft-afval worden weggegooid.”

Wasmiddel in papieren fles
In de homecare-divisie heeft Unilever supergeconcentreerde navulverpakkingen geïntroduceerd. “Waarmee je zelf schoonmaakmiddel aanlengt met water om de fles opnieuw te kunnen gebruiken”, aldus Van Beek. Het nieuwe Cif ecorefill bevat 75 procent minder plastic. “En door de supergeconcentreerde navulverpakking zorgen we voor 87 procent minder vrachtwagens op de weg. Momenteel werken we hard aan de ontwikkeling van papieren flessen voor alle wasmiddelen. Deze besparen aanzienlijk in plasticverbruik en leveren met een geconcentreerde inhoud per wasbeurt een besparing van 20 tot 25 procent op voor de consument. De verwachting is dat de papieren flessen ergens volgend jaar instromen.”

Creëren ‘in de wij-vorm’
Bij het ontwikkelen en in de markt zetten van innovaties, heeft Unilever de voorkeur om samen te werken met haar handelspartners, benadrukt Van Beek. “We hebben tot nu toe veel zelf gedaan, maar willen graag richting ‘creëren in de wij-vorm’. Samen kunnen we tenslotte nóg dichter op de trends en de consument zitten, dat heeft het afgelopen jaar des te duidelijker gemaakt.” 

Bij het creëren van meerwaarde speelt ‘de concurrentie’ eveneens een belangrijke rol, benadrukt hij. “De consument optimaal bedienen doe je ook hier samen. Met elkaar maken we die taart groter en creëren we die waarde. Bovendien houdt het je scherp.”

Bij het ontwikkelen van relevante, gezonde en duurzame innovaties voelt Unilever de noodzaak om een leider te zijn, besluit Van Beek. “En dat zijn we ook. Retailers geven dat ons ook terug, onze positie in de Foodbedrijf van het Jaar-verkiezing is voor ons een mooie bevestiging. Dat geeft enorm veel energie om het in de toekomst – samen – nog beter te doen.”